Home

Achtergrond 4 reacties

Boeren VS doelwit letselschade-advocaten

Amerikaanse boeren staan steeds vaker in het beklaagdenbankje in de rechtbank.

Als vroeger iemand gewond raakte op een boerderij, kwam er meestal geen rechter aan te pas. Tegenwoordig zitten advocaten erbovenop om enorme schadevergoedingen te eisen. “Wie onvoldoende verzekerd is, kan zomaar zijn boerderij te verliezen.”

Pijnlijke voorbeelden

Bill Field schudt de pijnlijke voorbeelden uit zijn mouw. Een Amerikaanse akkerbouwer liet een buurman met een sneeuwscooter over zijn land rijden, waarna de scooter in botsing kwam met een witte gastank. De schuld voor buurmans letsel? Die lag volgens de rechter bij de boer. Omdat het sneeuwde had de agrariër moeten begrijpen dat de tank moeilijk te zien was en dus had hij hem op de één of andere manier moeten markeren.

Of het fatale ongeluk van een kind van zeven. Een boerengezin op een veebedrijf besloot een kinderopvang te beginnen aan huis. Alles goed afgesloten en zonder risico’s. Tot één knaapje van zeven toch de kans ziet het huis te verlaten en het erf te verkennen. Daar wordt het gegrepen door een draaiende lopende band en het kind overlijdt. In de daaropvolgende rechtszaak verliest het boerengezin alles: het vee, de gebouwen, de machines en het land.

‘Niemand moet denken dat het hem nooit zal overkomen’

“Het zijn relatief weinig gevallen, maar ik heb inderdaad gezinnen hun volledige bedrijf zien verliezen in dit soort rechtszaken”, vertelt Field. Hij is professor in agrarische gezondheid en veiligheid aan de Purdue Universiteit in West Lafayette, Indiana. Field is als getuige en deskundige opgeroepen in meer dan honderdtwintig rechtszaken om schadevergoeding tegen landbouwers. “Niemand moet denken dat het hem nooit zal overkomen.”

Een boerderij in de Amerikaanse staat Wisconsin. Boeren in Amerika zijn amper verzekerd tegen ongevallen op hun boerderij. Toegekende schadeclaims kunnen daar in het uiterste geval leiden tot faillisement en gedwongen veiling van de boerderij. Foto: Henk Riswick
Een boerderij in de Amerikaanse staat Wisconsin. Boeren in Amerika zijn amper verzekerd tegen ongevallen op hun boerderij. Toegekende schadeclaims kunnen daar in het uiterste geval leiden tot faillisement en gedwongen veiling van de boerderij. Foto: Henk Riswick

Nieuwe werkelijkheid

Maar zelfs in een land als de Verenigde Staten, waar tv-series over advocaten en razend populair zijn, moeten boeren en tuinders nog een beetje wennen aan de nieuwe werkelijkheid. Het aantal advocaten in de VS bedraagt inmiddels 1,2 miljoen, meer dan de helft van het aantal actieve boerenbedrijven: 2,1 miljoen. En voor een letseladvocaat ziet een boerenbedrijf er toch uit als een grote zak met goud. Op een bedrijf waar alleen het land al veel waard is, valt per definitie veel te halen.

‘Als er nu een catastrofe plaatsvindt, zijn er gespecialiseerde advocaten die juist zoeken naar dit soort ongelukken’

Romantisch beeld volledig op de schop

“Dertig jaar geleden was de aanname dat mensen uit hetzelfde dorp elkaar niet voor de rechter sleepten”, stelt Steven Simmons, een veteraan uit de verzekeringsbranche, in een artikel in Farm Journal. Maar dat romantische beeld over dorpsgenoten die hun zaakjes onderling wel regelden, ging de afgelopen twintig jaar volledig op de schop. “Als er nu een catastrofe plaatsvindt, zijn er gespecialiseerde advocaten die juist zoeken naar dit soort ongelukken.”

Field onderschrijft die ontwikkeling. “Dat is geen simplistische voorstelling van zaken, het is de realiteit in Amerika. Vroeger kreeg ik op kantoor van AgrAbility – een kenniscentrum over gezondheid en veiligheid op de Purdue Universiteit – misschien één telefoontje van een advocaat per maand. Nu rinkelt de telefoon soms twee keer per week voor verzoeken voor hulp en advies bij een aanstaande rechtszaak.”

Cultuurverandering ingegeven door winstbejag

Die cultuurverandering is voor een deel ingegeven door winstbejag uit de advocatuur. De juristen schieten wel het nodige geld voor voor een rechtszaak, bijvoorbeeld door onderzoek te doen en de juiste specialisten bij elkaar te zoeken. Maar uiteindelijk is hun aandeel in een eventuele toegekende schadevergoeding aanzienlijk. Field schat het deel op tenminste een derde. Als zijn cliënt dan ook nog alle kosten betaalt, komt het neer op de helft van een miljoenenuitkering.

Er kan veel mis gaan op een boerderij, zoals ongelukken met het machinepark. Foto: AFP
Er kan veel mis gaan op een boerderij, zoals ongelukken met het machinepark. Foto: AFP

Letselschadezaak in tonnen of miljoenen

Nou kan er per definitie veel mis gaan op een boerderij. Ongelukken met het machinepark, een worsteling met het vee, een onoplettendheid met pesticiden of misschien zelfs een incident tijdens een jachtpartij. “Wat ik vaak zie is dat ondernemers wel beducht zijn voor boetes van 10.000 tot 12.000 dollar voor overtredingen van OSHA-regels (Amerikaanse Arbo-wetgeving), maar ze vergeten dat een letselschadezaak in de tonnen of miljoenen kan lopen. En met een verzekerd bedrag van een kwart miljoen kom je er niet.”

‘Zorg dat je niet voor verrassingen komt te staan’

Overal waar Fields de kans krijgt om te spreken, spoort hij boerengezinnen dan ook aan: controleer het maximale bedrag van je aansprakelijkheidsverzekering. “En laat regelmatig een adviseur op je bedrijf komen om te zien of dat bedrag realistisch is. Wat zijn de mogelijke risico’s op jouw bedrijf? Zorg ervoor dat de adviseur de bedrijfsvoering begrijpt, zodat je niet alsnog voor verrassingen komt te staan.”

‘Ik zei: ‘Nu 911 bellen!’ Anders word je in elk geval nalatigheid verweten’

Veiligheidsplan is onmisbaar

Ook is het onmisbaar om een veiligheidsplan te hebben voor noodsituaties. En daar ook naar te handelen. Op een dag kreeg Field een oud-student aan de telefoon. “Bleek er iemand vast te zitten in een graansilo en ik mocht vertellen hoe hij er veilig uit kon komen. Maar nog niemand had 911 (112) gebeld! De student zei dat de boer dat niet wilde omdat hij bang was voor een boete voor overtreding van veilige arbeidsregels. Ik zei: ‘Nu 911 bellen!’ Anders word je in elk geval nalatigheid verweten.”

Polis voor eventuele ongelukken

In Europa loopt de letselschadecultuur over het algemeen niet zo’n vaart als in de VS, benadrukt de Purdue-wetenschapper. “Ook in Canada is het aantal rechtszaken tegen boeren kleiner. Ik geloof dat het in Zweden was, daar leerde ik dat bij de aanschaf van grotere landbouwmachines er gelijk een polis bij zit voor eventuele ongelukken. Kijk, dan regel je het gezamenlijk en ben je als boer goed voorbereid. In Amerika is zoiets echter ondenkbaar.”

Zelf betere advocaten

Of er in de huidige veranderende omstandigheden een rol is weggelegd voor Amerikaanse landbouworganisaties, weet Field niet. Je zou zeggen dat als er een groeiende dreiging boven het hoofd van hun leden hangt, de organisaties daarop kunnen inspelen. “Ik heb niet gehoord over initiatieven in die richting. Aan de andere kant, veel boeren hebben hun verzekeringen vaak lopen bij maatschappijen die onder diezelfde boerenorganisaties vallen. Ik heb wel het idee dat die zich tijdens rechtszaken steeds feller verdedigen tegen letselschadeadvocaten. Onder meer door zelf betere advocaten in te huren.”

Laatste reacties

  • agratax(1)

    Moet ik deze problematiek zien als een uitwas van het No Cure No pay systeem voor advocaten in de VS?

  • ghsmale

    Geld maakt meer kapot dan je lief is.

  • ed12345

    OOk in Canada is dat toch wel zo Een voorbeeld Tijdens een sneeuwbui gaat iemand op bezoek(onaangekondigd) bij een prive huis De man glijd uit op de treden voor het huis De huiseigenaresse werd verantwoordelijk gesteld voor de blesure

  • el

    Bordje bij de oprijlaan, NO trespassing, NOT responsible for accidents!

Of registreer je om te kunnen reageren.