Home

Achtergrond 1892 x bekeken

Verkiezingen VS (6): Melkprijs belangrijker dan Trump in Wisconsin

America’s Dairyland luidt de bijnaam voor Wisconsin. De zuivelsector produceert er de meeste kaas van de hele Verenigde Staten. Maar de lage melkprijs doet pijn. In de traditionele swingstate houdt dit probleem boeren meer bezig dan het zwakke optreden van Donald Trump.

Melkveehoudersorganisatie Wisconsin Dairy Producers (WDP) stuurt deze weken post naar iedere collega in de staat. Is het een envelop met een stemadvies voor de komende verkiezingen? Gaat het om de keuze tussen Donald Trump of Hillary Clinton? Nee. Het betreft een enquête over de gevolgen van de bedroevend lage melkprijs. En hoe die prijs van zijn laagste niveau in zes jaar tijd weer kan opkrabbelen.

Alle boeren verliezen

WDP-voorzitter Darin von Ruden: “Volgens het Nationale Agrarische Statistiekbureau hebben we over 2016 in Wisconsin tot nu toe gemiddeld elke dag één melkveebedrijf verloren. Met de melkprijs onder de kostprijs verliest iedere boer, groot of klein, elke keer geld als er een melkwagen van zijn erf afrijdt. In geen elke sector is het normaal om onder kostprijs te werken, wij zouden dat ook niet moeten doen.”

Swingstate Wisconsin

Wisconsin, gelegen naast Lake Michigan, staat traditioneel bekend als swingstate: zowel Republikeinen als Democraten maken er kans op verkiezingswinst. Zo kozen de inwoners in 2010 de republikein Scott Walker tot gouverneur, maar kaapte Obama in 2008 en 2012 de staat weg. Donald Trump staat dit keer echter zó ver achter in Wisconsin – Clinton leidt volgens de laatste peilingen met ruim 10% voorsprong – dat die politieke strijd de zuivelsector nauwelijks bezig houdt.

Melkveehouders staan in deze campagne al niet te klappen voor Trump. Net als fruit- en groentetelers kan de sector niet zonder buitenlandse werknemers: lees Latino’s. En Trumps harde opstelling naar Mexicanen helpt het arbeiderstekort in menige melkstal niet oplossen. Trumps ideeën “schrikken me echt af”, zegt Gordon Speirs, melkveehouder en voorzitter van de Dairy Business Association. Als Trump zijn deportatieplannen zou doorzetten, droogt de Amerikaanse melkplas op.

Voor het melken van de koeien in Wisconsin wordt overwegend een beroep gedaan op Mexicanen. <em>Foto: Henk Riswick</em>
Voor het melken van de koeien in Wisconsin wordt overwegend een beroep gedaan op Mexicanen. Foto: Henk Riswick

Milieurellen

Dat wil niet zeggen dat landbouw helemaal geen item is tijdens de stembusgang. Burgers in Wisconsin raken meer bezorgd over grondwatervervuiling, wat milieuorganisaties direct koppelen aan de komst van grote melkveebedrijven. Biologisch veehouder Lynn Utesch hoopt op deze agenda als Democraat het regionale parlement in Milwaukee te halen. Eén milieurel in de staat ontstond uitgerekend toen de mestopslag van boerenbestuurder Speirs brak. Na een zware regenbui en met dode vissen tot gevolg.

Op 9.900 melkveebedrijven in Wisconsin eist de melkprijs echter meer aandacht op dan de voortgaande politieke strijd. Want die prijs heeft een direct effect op de 140 kaasfabrieken in de staat, de 413.000 banen in de sector en de totale zuivelomzet van 43 miljard dollar in Wisconsin. Piekte de melkprijs in 2014 op 51 eurocent per kilo, inmiddels ligt ze rond 29 eurocent. In de afgelopen tien jaar lag ze alleen in 2009 met 22 cent nog lager.

De American Farm Bureau wil dat Washington meer doet dan het bestaande vangnet uit de Farm Bill. “Als het ministerie 50 miljoen dollar beschikbaar stelt, kan ze 13 miljoen kilo kaas opkopen voor voedselprogramma’s”, aldus voorzitter Zippy Duvall. Ondertussen hoopt Von Ruden op een grote respons voor zijn enquête. “Het is één ding om te zeggen dat het zware tijden zijn in America’s Dairyland, maar het is beter dat met harde cijfers te onderbouwen.”

John Holevoet – ‘Obama legde lat migratie te hoog’

John Holevoet, directeur overheidszaken bij de Dairy Business Association in Wisconsin.
John Holevoet, directeur overheidszaken bij de Dairy Business Association in Wisconsin.
Zijn grootouders emigreerden vanuit het Oost-Vlaamse Sint-Nicolaas naar de Amerikaanse staat Illinois om er een varkens- en schapenbedrijf te beginnen. Ook John Holevoet groeide op als boerenzoon. Inmiddels heeft hij als directeur overheidszaken bij de Dairy Business Association de handen vol aan de zuivelsector en het migrantenvraagstuk.
Stabiel arbeidersaanbod
“De grootste uitdaging voor melkveehouders in Wisconsin is een stabiel arbeidersaanbod voor de toekomst. De huidige visumregels voorzien daar niet in. Er bestaat wel een visum voor agrarische werknemers, maar dat is voor seizoenswerk: voor oogst van fruit en groente. Maar voor veebedrijven zoals wij, die jaarrond arbeiders nodig hebben, bestaat er niets.”
Voldoende werknemers vinden op het platteland van de noordelijke staat valt niet mee. “De werkdagen zijn lang en de boerderijen liggen afgelegen.” Daarnaast kampt Wisconsin met vergrijzing, waardoor het aanbod verder krimpt. “Het maakt investeren moeilijk. Ik kan een extra stal plaatsen, maar vind ik straks genoeg arbeiders? En ten tweede: is de bank ook optimistisch?”
De anti-migranten taal van Donald Trump biedt weinig hoop. Maar Obama loste het visumprobleem evenmin op. Holevoet: “In Amerika zeggen we: ‘Laat de perfectie niet de vijand zijn van het goede’. Maar dat is in Washington wel gebeurd.” Telkens werd bij migratie te hoog ingezet, en liepen onderhandelingen vast. “Terwijl beide partijen het misschien best eens waren om de zuivel te helpen.”
Nieuwe lobbyronde
Wie er ook tot president wordt gekozen, de Dairy Business Association bereidt zich voor op een nieuwe lobbyronde in 2017 voor jaarrond visa. Samen met talloze andere bedrijven en boerenorganisaties. “Bij ons ontbreekt de motivatie niet om dit probleem eindelijk op te lossen.” Of er nu een Republikein of Democraat in het Witte Huis komt.

Of registreer je om te kunnen reageren.