Home

Achtergrond 808 x bekeken

Rabobank: algenproductie moet fors omhoog

Algen hebben volgens Rabobank een groot potentieel. Maar hoge productiekosten en goedkope alternatieven maken dat de impact van algen op de markten voor voeding en veevoer nog beperkt is.

Rabobank denkt dat schaalvergroting de sleutel is tot de ontwikkeling van algenproductie. Nu kan de sector als leverancier van eiwitten door de kleinschalige en daardoor hoge productiekosten niet concurreren met alternatieven. Dat schrijft de agrarische onderzoeksafdeling FAR van Rabobank in het rapport Brave New World.

Hoge productie per hectare

De schrijvers van het rapport, Lian Heinhuis en Gorjan Nikolik, concluderen dat algenproductie veelbelovend is vanwege de rijkheid van voedingsstoffen en productiviteit. Per hectare leveren algen bijna 70.000 kg eiwitten en oliën op. Zeewier komt niet verder dan  7.000 kilo per hectare, terwijl palmolie, koolzaad en soja nog geen 5.000 kg per hectare opleveren.

Geen wonder dus dat gevestigde voedingsconcerns, voerbedrijven, wetenschappelijke onderzoeksinstituten en startups investeren in onderzoeksprojecten. Niettemin is de sector nog altijd piepklein. Vorig jaar is circa 9.000 ton droog gewicht aan algen geproduceerd. Reguliere voedingsgrondstoffen als mais en soja waren goed voor 300 miljoen ton.

Veel voedingsstoffen

Algen zijn rijk aan omega-3 vetzuren, waarmee ze een geschikte grondstof zijn voor de visvoerindustrie. De vetzuren worden ook toenemend toegevoegd aan voedingsmiddelen. Aan omega 3-vetzuren worden positieve effecten voor het hart en vaatstelsel toegeschreven terwijl recent onderzoek suggereert dat het de kans op borstkanker kan helpen verkleinen.

Algen zijn bovendien zeer rijk aan eiwitten. Sommige algenrassen bestaan voor 70% uit eiwit en geen enkele plant komt hierbij in de buurt. De drie belangrijkste rassen zijn Spirulina, Chlorella en Nannochloropsis. De eerste twee worden vooral vanwege een hoog eiwitgehalte geteeld en de laatste voor haar rijkheid aan oliën.

Nannochloropsis wordt nu vooral als voer voor vislarven gebruikt maar kan in potentie ook worden gebruikt als biobrandstof. De variant kost 64 dollar per kilo en is daarmee een stuk duurder dan de andere rassen. Het ras is anders dan de andere rassen geschikt voor genetische manipulatie. Daarmee is met name de rijkheid aan oliën nog verder op te voeren.

De eigenschappen van de rassen verschillen voldoende om algen geschikt te maken voor een groot aantal toepassingen. Algen worden al gebruikt in de veevoersector, in voedingsmiddelen, medicijnen en persoonlijke verzorgingsproducten. Spirulina, de belangrijkste variant, wordt vooral in China geteeld en is geschikt voor alle toepassingen.

Gedroogde algenproduct wordt gebruikt in likstenen en voedingssupplementen voor vee. <br /><em>Foto: Mark Pasveer</em>
Gedroogde algenproduct wordt gebruikt in likstenen en voedingssupplementen voor vee. 
Foto: Mark Pasveer

Dure productieapparatuur

Het grote probleem van algen is dat ze vooral op laboratoriumschaal worden geteeld. De opstellingen die nodig zijn voor professionele algenteelt zijn specifiek en daarmee duur. Omdat CO2 wordt gebruikt om de algen te doen groeien, moet CO2 naar de algenboerderij worden vervoerd en daar opgeslagen, wat alweer relatief duur is. Het oogsten kost eveneens veel geld.

Water en alg moeten eerst worden gescheiden, waarna de alg wordt opgebroken in componenten die verschillende toepassingen kennen. De verwerking is een andere horde, aldus het rapport, omdat hiervoor veel energie wordt gebruikt. De kosten maken dat algen alleen in de meest hoogwaardige toepassingen kan concurreren met traditionele eiwitbronnen.

Schaal is de sleutel

De beste productiemethode is nog niet gevonden, aldus Rabobank, maar voor de rapporteurs is duidelijk dat nieuwe technieken en een grotere schaal nodig zijn om van algen een commercieel succes te maken. Niet alleen moeten de algenboerderijen zelf groter worden, er moeten er ook meer zijn om een sterke keten te kunnen opbouwen.

De opkomst van algenbedrijven is vooralsnog beperkt. In Nederland sloten diverse spelers hun deuren. De auteurs van het rapport wijzen erop dat de technologie die gebruikt kan worden, nog onvoldoende in de praktijk is getest. Hoe goed de apparatuur functioneert, hoe onderhoudsvriendelijk deze is en wat de levensduur is, moet nog worden ondervonden.

Voor investeerders zijn de risico's daarom relatief groot. Zeker in de beginfase moet men vertrouwen op 'angel investors', die weinig of geen rendement op hun investering terugverlangen, en op particulier kapitaal. Pas veel later in de ontwikkeling komen reguliere kredietverschaffers in beeld.

Of registreer je om te kunnen reageren.